Nostálgicos: Abdul Jeelani, una leyenda del baloncesto de los 80. Por Roberto González Rico.

Nostálgicos: Abdul Jeelani, una leyenda del baloncesto de los 80. Por Roberto González Rico.

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El pasado 3 de agosto se cumplía un año del fallecimiento de Abdul Jeelani, tenía 62 años, y su vida envuelve una  de las historias más duras y crudas, haciendo gala de un enorme coraje para luchar contra las circunstancias, y donde el baloncesto fue esa vía de escape en la que poder refugiarse.

Gary Cole como era conocido antes de convertirse al Islam a finales de los años 80, nació en Bells (Teenessee) un 10 de febrero de 1954,  se trataba de un pívot de 207 metros formado en la Universidad de Wisconsin-Parkside, donde jugaría 4 temporadas, batiendo algunas marcas estadísticas,como la de puntos anotados (2.262) y rebotes  capturados (1.237) además de registros como anotar en  dos ocasiones  47 puntos en un partido .
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Fue elegido en 3º ronda del draft de 1986 por Cleveland en el puesto 50, pero como otros muchos al no poder ser garantizado un contrato estable decidió emigrar a la Lega Italiana de la mano de la Lazio-Roma, donde estaría dos temporadas, dejando bien claro el tipo de jugador que era, promediando 32.8 puntos y 11.7 rebotes y 33.2 puntos y 13.2 rebotes respectivamente.

Ello le valió para que los Portland Trail Blazers lo llamasen para probar ahora si su 1ª aventura en la NBA, jugando una temporada, en la que promedió 9.6 puntos y 3.5 asistencias.

Al año siguiente se fue a los Dallas Mavericks, donde firmaría 8.6 puntos y 3.5 rebotes, Jeelani  tuvo el honor de ser integrante parte del primer quinteto titular de Dallas en la NBA, sino que anotó la primera canasta oficial en la historia de los ‘Mavs’ y lanzó el primer tiro libre de la franquicia.

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Fue uno de los momentos cumbre de mi carrera. Para un jornalero como yo, eso fue como entrar en el Hall of Fame: estar para siempre en la trayectoria del club de esa manera”, diría años después.

No eran números de estrella, pero podemos decir que su papel tampoco fue testimonial, dejando un buen recuerdo sobre todo en los Mavs, donde se ganó el cariño de la afición por su clase, elegancia y lucha.

Decidió volver a la Lega italiana, fue el Libertas Livorno quienes le ofrecieron un contrato de 750.000 dólares en total, que para aquella época no estaba para nada mal, donde jugaría 4 temporadas con medias rondando el doble-doble ( 27.2-11.6, 23.5-9.7, 20.1-7.9 y 22.1-9).

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Acabó su periplo italiano con polémica, lo que le abrió la posibilidad de venir a jugar a la ACB, lo hizo para enrolarse en el Saski Baskonia, con quienes jugaría dos temporadas, llegando en sustitución de Willie Simmons , semanas después ocuparía el puesto de su compatriota Terry White que dejaba el equipo azulgrana.

Su debut no pudo ser mejor, lo hizo en la pista del Licor 43 donde ganaron apoyados en su enorme actuación ( 32 puntos, 14 rebotes y colocando 5 tapones en 38 minutos de juego).

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Sus buenos números esta primera campaña  le sirvieron para renovar un año más por los baskonistas, cerrando esta etapa con unos excelente  promedios de 24,1 puntos y 8,5 rebotes, pero que sin embargo no le sirvieron para poder continuar al año siguiente, dejando eso sí grandes y memorables recuerdos en la afición baskonista, con magníficas actuaciones, destacando por clase y elegancia sobre la cancha.

En ambas temporada 85-86 y 86-87 el Baskonia logró plaza para dichas eliminatorias por el título gracias a las grandes actuaciones de Jeelani, que en su última temporada formó una espectacular pareja interior junto a Larry Micheaux (ex NBA y procedente también del basket italiano).

Nostálgicos: Larry Micheaux, la interesante historia de todo un clásico de la ACB

Las dos últimas temporadas de su carrera las jugaría en 1ª B (Baloncesto Askatuak y Caja San Fernando), donde pondría fin a su carrera profesional, la temporada 1988-89, con 35 tacos, siendo una figura clave en los ascensos de ambos equipos a la ACB.

Su excompañero Jesús ‘Chus’ Llano,  lo recordaba como un “superclase, uno de los jugadores con más elegancia en sus movimientos que ha visto nunca”.

“A pesar de que a Sevilla llegó muy mermado, siempre era capaz de destapar el tarro de sus esencias en los momentos más necesarios, como demostró en el famoso partido ante Lagisa Gijón” que supuso el mencionado ascenso a la ACB.

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Regresó a Wisconsin, donde supimos que estuvo trabajando como encargado de dentro de una empresa, pero cayó en desgracia, hasta el punto de vivir como un homeless.

Nada de eso desde luego estaba en mis planes: decir que no tienes dónde ir, que no tienes llaves de ningún sitio que sea tuyo… Eso te hace depender de la generosidad de los otros para hospedarte y alimentarte”,  se confesaba en 2011.

Fueron años complicados, drogas, una dura enfermedad que finalmente superaría, la muerte de su madre y una pobreza extrema que le llevaron a un peligroso infierno hasta que en 2011 su vida cambió, gracias al basket como no, otorgándole una nueva oportunidad.

Paso a contaros, estando almorzando en un comedor social un joven italiano, de Livorno alertó allí de su presencia. El chico movió hilos en su país para que se conociese la historia, donde se publicó con grandes caracteres: todo un ídolo estaba en una situación penosa. Y se recogieron fondos para que Jeelani volviese a Italia, algo que finalmente hizo, gracias a la inestimable ayuda del gran Dino Meneghin y al que era el actual presidente del Livorno, quien siendo un niño había lo había tenido como ídolo.

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Homenaje y vuelta a Italia…

Estuvo  un par de años estuvo allí trabajando con chicos jóvenes, protagonizando varios proyectos sociales y siendo protagonista de un libro llamado ‘Ritorni a colori’, volviendo en 2013  a Estados Unidos,  donde nuestro protagonista cayó nuevamente en la tentación de las drogas y el alcohol, una enfermedad que finalmente le superó el pasado 3 de agosto de 2016.

Os dejo un vídeo donde podréis comprobar el tipo de jugador que era.

DEP

4 - Now20nov

 

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